'산업의 쌀' 생산하는 공장 가봤더니...

흔히 철은 쌀에 비유된다. 인간이 생명을 유지·보존하고자 상당부분 쌀에서 영양을 얻듯이 철은 냉장고, 바늘, 칼, 못, 청진기, 자동차, 기차, 배, 비행기에 이르기까지 모든 산업의 기초 소재로 쓰인다. 17일 오후 2시 창원 신촌동에 있는 포스코특수강을 찾았다. 포스코특수강은 스테인리스강, 공구강, 탄소강, 금강, 특수 용도강 등을 생산하는 공장이다. 노동자들은 평균기온 40도에 이르는 작업장에서 방열복 등 '완전무장'을 한 채 '쌀 생산'에 여념이 없었다.
 
최고온도 1800℃ '뜨거워야 산다'

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아크(고압의 전기로 고철을 녹이는 공정)를 하고 있는 포스코특수강 노동자들. /민병욱 기자

◇<터미네이터 2>가 떠오르는 1제강공장 = 공장 안내실 앞에서 박소현 과장(행정지원부 총무후생팀)을 기다리고 있는데, 사방에 있는 공장에서 '쿵쾅쿵쾅', 마치 거인이 망치로 쇠를 두드리는 것처럼 굉장한 소리가 들렸다.

안내받은 1제강공장 안으로 들어갔다. 분진과 소음, 열기 등 난생처음 보는 풍경에 어떻게 해야 할지 몸 둘 바를 모르겠다.

이종수 대리(행정지원과)에게 물었더니 "평균 기온이 40도, 높은 곳은 60도 정도가 됩니다. 고철을 녹일 때 전기로에는 최고 1800도까지 올라갑니다"고 했다. 아무튼, 내부 공장모습은 예전에 보았던 <터미네이터 2>의 마지막 모습이 떠오르는 곳이랄까.

방열복·마스크 무장 '용광로' 속에서 철 생산

◇물이 땀이 되고, 땀이 물이 되는… = 올해 21년 차인 조진석 주임은 여름철 작업의 고역에 대해 "고열, 분진, 소음, 이른바 '3D'에다 방열복, 방진 마스크, 귀마개, 안전화 등 완전무장을 하면서 일해야 하는 곳이죠. 땀으로 옷을 그냥 세탁하는 거지 뭐(웃음). 그렇다고 덥다고 반소매차림으로 작업할 수도 없잖아요. 그러다간 바로 화상 입지!"라며 너스레를 떨었다. 틈틈이 휴식을 취하려고 들어오는 노동자마다 땀을 물처럼 흘렸다. 이제식 주무는 "그나마 올여름은 시원한 편입니다. 하여간 여름에는 땀이 많이 나요. 어떨 땐 땀이 아니고 물 같아. 이 물로 완전 세탁을 한다"면서 찬물을 벌컥벌컥 들이켰다.

땀을 흘리는 만큼 물소비도 만만치 않겠다 싶었다. 옆에 있던 '키잡이'(전기로 전체작업 조정) 심정훈 기사에게 물으니 "하루 8시간 동안 한 조(5명)가 저기 보이는 물통(18.9ℓ)을 2통 정도 비운다"고 설명했다.

이종수 대리는 "여름철에는 정형화된 이벤트는 아니지만, 쉬는 시간에 미숫가루를 마시거나 아이스크림을 먹거나 팥빙수 타임 등으로 더위를 잠시 달래보기도 하죠. 회사 차원에서도 '조직활성화' 차원에서 회식비를 정기적으로 지원한다"고 했다.

입사 1년 차 막내인 최근영 씨는 "여름철은 일단 덥습니다. 땀을 너무 흘려서 마치 샤워하는 것 같다니까요. 그래도 선배님들 보면서 열심히 배우려고 한다"고 웃으며 말했다. 최 씨는 그러면서 "여름에는 어느 계절보다 삼겹살, 회, 개고기 등으로 몸보신을 많이 한다"고 귀띔해줬다. 자고로 노동자에게 몸은 유일한 힘이자, 무기이다.

샤워하듯 흐르는 땀에 하루 마시는 물만  8ℓ

◇설계조작실 유리창 넘어 전해지는 열기 = 노동자들의 쉼터이기도 한 설계조작실은 겨울에도 에어컨이 돌아간단다. 에어컨 온도를 살펴보니 현재온도 23도. 이쯤 되면 '설계조작실 천국, 바깥 지옥'이라고 해도 지나치지 않을 게다.

이 대리가 넌지시 물었다. "민 기자, 사진은 안 찍으세요. 곧 아크(고압의 전기로 고철을 녹이는 공정)하는데….(웃음)"

안전모자와 귀마개만 하고 전기로 쪽으로 다가갔다. 고철과 고압전력이 만나자 '쾅', 엄청난 소리가 터져 나오면서 불기둥과 시커먼 연기가 공장 천장으로 솟았다. 귀가 너무 아팠다. 1분도 서지 못한 채 사진 몇 장만 찍고 설계조작실로 도망칠 수밖에…. 불기둥의 열기는 대피한 조작실 유리창을 통과해 그대로 뺨으로 전달됐다.

먹는 쌀의 풍작 여부가 농부의 땀과 비례하듯 '산업의 쌀'도 그 못지않음을 절감했다. 쌀은 위대하고, 철 또한 마찬가지다!

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